Cómo una cervecería de Canterbury nacida del terremoto venció a Guinness – dos veces

Un empresario de Christchurch espera que su nombre, y el de su marca de cerveza líder en el mundo, algún día sea tan sinónimo de la ciudad de Christchurch como Guinness lo es de Dublín.

Alasdair Cassels, cuya cerveza artesanal Cassels ha ganado reconocimiento mundial, tiene planes aún más grandes para el futuro, incluida la duplicación de la capacidad de producción, un recorrido por la cervecería y la ambición de convertirse en una marca asociada con Garden City.

Ha pasado mucho tiempo desde los oscuros días de febrero de 2011 cuando la familia Cassels regresó a su cervecería recién inaugurada y la encontró en ruinas.

Ubicado en el centro comercial boutique The Tannery en la zona industrial de Woolston en el este de Christchurch, el director de la cervecería, Alasdair Cassels, quedó devastado al descubrir que los terremotos de Canterbury habían destruido gran parte de lo que poseía.

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El centro comercial no estaba operativo en ese momento, y el terremoto dejó solo dos pequeños edificios utilizables.

Con la ayuda de la comunidad local, la familia se mudó a esos edificios y rápidamente reabrió una cervecería improvisada.

Con gran parte de la ciudad central todavía en zonas rojas para el público, transformó la zona industrial raramente visitada en un próspero centro social de música en vivo, grandes multitudes y cerveza.

El bar era prácticamente la única atracción en lo que era un área inactiva de Christchurch en ese momento.

“Atraíamos a la gente y durante tres o cuatro meses todo estaba lleno”, dijo Cassels.

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El cervecero de Cassels & Sons, Daniele Danesin, es campeón mundial de remo en Italia y también cervecero.

“Las mentes creativas se reunían todas las noches y discutían cómo hacer que la ciudad volviera a encarrilarse”.

Muchos miembros de la familia Cassels habían perdido sus hogares en los terremotos, y todos los equipos de elaboración de cerveza que poseían quedaron destruidos. Así que ellos también usaron la barra de cerveza Tannery como su propia forma de terapia.

El CBD Bar and Pizzeria en Madras St abrió 18 meses después de los terremotos y ayudó a generar ingresos para la familia hasta que Crown compró el edificio para el desarrollo del nuevo estadio de la ciudad en 2016.

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El bar Brewery en The Tannery sigue siendo popular más de una década después de su establecimiento.

Cassels invirtió significativamente para reinventar el espacio de Tannery, y su desarrollo de los almacenes y equipos de la cervecería durante la recuperación posterior al terremoto fue crucial para atraer tráfico peatonal al área y difundir el nombre de la empresa.

Nacido en Irlanda del Norte, Cassels se mudó con su familia primero a Inglaterra, a los 4 años, y luego a Wellington, a los 8, antes de mudarse a Christchurch para estudiar ingeniería a fines de la década de 1960. Inmediatamente se sintió como en casa.

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El cervecero jefe Simon Bretherton y Alasdair Cassels celebran el reconocimiento mundial por su leche negra. (Foto de archivo).

«Wellington no era mi hogar… Me encantó Christchurch desde el principio».

Un joven Cassels, que se describe a sí mismo como una «persona motivada» con olfato para el espíritu empresarial, aplicó las lecciones de la escuela de ingeniería para iniciar Airless Spray Painting, un negocio de contrato de pintura de letreros y limpieza con chorro de arena que dirigió con éxito durante los siguientes 25 años.

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Alasdair Cassels habla sobre el último lanzamiento ganador de premios de su equipo de elaboración de cerveza, el Cassels APA.

Durante ese tiempo conoció a su esposa Bridget, tuvo cinco hijos (Maddie, Pippie, Zoe, Mia y Zak) y compró una gran casa en Sumner, al este de Christchurch.

La firma de Cassels volvió a pintar los edificios de The Tannery en 1976 por un contrato, y en 1994, cuando pudo, compró el sitio.

“Seguí pensando, f… Necesito esto. No lo compré por negocios al principio. Los edificios eran simplemente hermosos y tenían más de 100 años”.

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Alasdair Cassels compró el sitio The Tannery en 1994 y siempre soñó con abrir una cervecería allí. (Foto de archivo).

El éxito como propietario de un negocio, junto con inversiones cuidadosamente protegidas, permitió a Cassels convertir la elaboración de cerveza, que comenzó como un pasatiempo, en una operación de siete días a la semana.

Hizo su primera infusión de sidra espumosa por diversión a los 10 años y siempre recordó que le fue bastante bien.

En 2008, cuando sus hijos crecieron y comenzaron a formar sus propias familias, Cassels quería enseñarles algo a lo que pudieran aferrarse de por vida.

“Así que compré algunos lúpulos e hice una pilsner.

“Miraron, y resultó realmente impresionante. Estaban atónitos.

“Primero le mostré a Zak y (yerno) Joe cómo preparar cerveza en una estufa, y lo hicimos juntos de vez en cuando durante años”.

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De izquierda a derecha: Zak Cassels, Joe Shanks, Alasdair Cassels y Simon Bretherton.

El trío decidió dedicarse a la elaboración de cerveza como una empresa comercial.

Zak Cassels y su yerno Joe Shanks fueron los primeros dos empleados de tiempo completo de Cassels, elaborando botellas de cerveza para vender en el Lyttelton Farmers Market.

Los terremotos convirtieron el pasatiempo convertido en esfuerzo en un caos, pero Cassels se negó a ser disuadido.

El desarrollo del centro comercial Tannery, del cual Cassels es el único propietario, se convirtió en un foco de atención después del terremoto y desde entonces se ha convertido en un próspero centro comercial boutique con extravagantes tiendas minoristas, comida y tiendas intermedias.

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Contra más de 3000 entradas, Cassels Brewing Company de Christchurch ganó los World Beer Awards 2019 por su cerveza negra. (Video publicado por primera vez en septiembre de 2019)

Siempre tuvo la visión de convertirlo en la línea del Strand Arcade Emporium en Sydney.

“Contraté a un herrero y quería sorprender a la gente con lo que hicimos a continuación. Creo que hice eso. Es el mejor pequeño centro suburbano de Christchurch”.

Más de una década después de los terremotos, cada miembro del trío original sigue siendo miembro crucial del negocio, pero ha dado un paso atrás en la elaboración de cerveza y ha decidido que tal vez no era tan bueno como pensaba al principio.

Al cervecero jefe Simon Bretherton​, un expatriado británico que ha estado haciendo cerveza en todo el mundo desde su adolescencia, se le atribuye haber mejorado la consistencia y la facilidad para beber de la cerveza Cassels.

Shanks construyó gran parte del equipo de última generación de la cervecería, utilizando su experiencia previa como ingeniero aeronáutico de Air New Zealand.

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La capacidad en la cervecería Cassels se duplicará para 2023.

Se abrió una segunda cervecería en The Tannery y la cerveza Cassels comenzó a aparecer en los bares de Christchurch.

La siguiente inversión fue la grande: el embalaje. Se gastaron $2 millones en una planta embotelladora en 2017 y $1 millón adicional en una máquina de enlatado el año pasado.

Hasta ahora, Cassels ha invertido aproximadamente 6 millones de dólares en la cervecería después del terremoto.

Vio potencial donde quizás nadie más lo vio, y la inversión hasta ahora ha valido la pena.

Desde el nombramiento de Bretheron, Cassels ha ganado dos títulos mundiales por su cerveza negra, superando a Guinness en el proceso, además de ganar el premio a la mejor American Pale Ale (APA) de este año, uno de los más inscritos en los World Beer Awards.

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El cervecero Daniele Danesin, en la foto revisando una cerveza, es un miembro clave del equipo de Cassels.

Ninguna otra cerveza de Nueva Zelanda ha ganado la mejor lager del mundo desde que Steinlager recogió el premio en 1976.

“Realmente no podíamos creerlo. Fue increíble. Luego volvimos a ganar y realmente fuimos los mejores”, dijo Cassels.

“Casi esperábamos hacerlo bien en stout este año, pero luego ganamos para APA. Eso fue un gran shock”.

El reconocimiento internacional reciente se produce a pesar de que la cervecería es un pez pequeño en un estanque enorme.

En cuanto a la producción, Cassels todavía está fuera de los cinco principales cerveceros artesanales de Nueva Zelanda, y la sede de la operación en el sitio original de Tannery es modesta.

Pero la historia de Cassels no está escrita ni a medias.

Cassels ahora exporta a los Estados Unidos, el Reino Unido y China, los tres mercados cerveceros más grandes del mundo. Su mercado de Australia está en espera debido a la pandemia.

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La cerveza negra de leche ganadora del premio Cassels. (Foto de archivo).

Además de esperar asociar el nombre de Cassels con la ciudad de Christchurch, Cassels tiene planes de abrir un almacén en los próximos dos años donde los visitantes podrán ver cómo se hace la cerveza y conocer la historia de éxito de la elaboración de la cerveza después del terremoto.

“Nuestra experiencia en la cervecería será como Guinness, pero mejor”.

El negocio familiar también está lleno de personajes extravagantes.

El cervecero Daniele Danesin es un remero campeón mundial italiano con cinco títulos mundiales a su nombre, junto con tres títulos mundiales de elaboración de cerveza, y un engranaje clave en la máquina Cassels.

El covid-19 ha dejado a la compañía con una cuarta parte de su negocio habitual en las instalaciones y parte del personal de funciones fue despedido como resultado de la pandemia.

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Una pinta del galardonado Cassels APA. (Foto de archivo).

Los representantes de ventas en el Reino Unido fueron enviados de vacaciones durante unos meses durante su cierre.

La pandemia estaba afectando el negocio pero no paralizándolo, dijo Cassels.

Ser la cervecería artesanal más grande de la Isla Sur es el próximo objetivo de la empresa.

“Nos gustaría pensar que eso podría ser en el próximo año o dos”, dijo Cassels.

El espacio de almacenamiento de la compañía en The Tannery y la capacidad de producción se duplicarán para 2023.

También se están trabajando en nuevos estilos de cerveza para el próximo año, incluida una cerveza nebulosa a tiempo para el verano.

Es mucho más «ver este espacio» para la pequeña zona industrial de Woolston, Christchurch.

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